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La recherche d’intelligence extraterrestre

Daniel Tarade
Lisibilité
8.74

Quels sont les liens avec mon programme d'études?

Les astronomes à la recherche de signes de vie extraterrestre écoutent les ondes radioélectriques en provenance de l’espace lointain. Tu peux participer aussi!

En 2015, un télescope russe a détecté un mystérieux signal en provenance du cosmos. Ce signal venait de l’étoile HD164595, qui est située à 95 années-lumière de la Terre! Les journalistes ont commencé à s’interroger : une civilisation extraterrestre serait-elle à l’origine de ces signaux?

L’exploration spatiale semble fasciner les riches entrepreneurs comme Elon Musk de Tesla et Jeff Bezos d’Amazon. Plusieurs milliardaires ont aussi entrepris d’injecter des millions de dollars dans la recherche de vie extraterrestre. Un milliardaire s’est associé avec la NASA pour chercher des traces de vie sur une lune de Saturne!

Mais pas besoin de quitter la Terre pour chercher des extraterrestres. Depuis l’invention du télescope, les gens sont à la recherche de signes de vie extraterrestre. Le premier projet SETI (Search for Extraterrestrial Intelligence) moderne, appelé projet Ozma, a été lancé en 1960. L’astronome Frank Drake s’est servi d’un radiotélescope pour détecter des signes d’intelligence extraterrestre. Il a écouté l’espace pendant trois mois. Mais tout ce qu’il a entendu, c’est le silence et de fausses alarmes à l’occasion.

Le savais-tu? 

Le projet Ozma a été nommé en l’honneur de la princesse Ozma, la souveraine du pays fictif d’Oz (dans le roman Le Magicien d’Oz).

Le projet Ozma a tout de même suscité l’intérêt d’autres astronomes. Depuis, bon nombre de techniques différentes ont été utilisées pour répondre à la question : est-ce qu’il y a de la vie ailleurs dans l’univers?

Comment les astronomes s’y prennent-ils exactement pour chercher des signes de vie extraterrestre? Ils écoutent, pour l’essentiel, les ondes radio (un type de rayonnement électromagnétique) provenant de l’espace lointain. Ça t’intéresse? Tu peux aider les chercheurs à analyser les données!

Pourquoi les astronomes sont-ils à l’écoute des ondes radio?

Tu as sûrement déjà écouté la musique transmise par une station de radio près de chez toi. Les civilisations extraterrestres pourraient aussi envoyer des signaux radio dans l’espace. Ces extraterrestres pourraient en fait tenter de nous joindre; ou ils pourraient simplement essayer de communiquer entre eux, et leurs signaux radio se rendraient jusqu’ici par accident!

Les humains aussi envoient des signaux radio dans l’espace. Depuis des décennies, les émissions radiophoniques et télévisées en provenance de la Terre se propagent dans l’espace. Un jour, une civilisation extraterrestre pourrait recevoir ces signaux et tenter d’entrer en contact avec nous!

C’est pourquoi de nombreux chercheurs du SETI scrutent le ciel pour y capter des ondes radioélectriques. Cette technique est parfois appelée radio SETI. En fait, les astronomes pensent que les ondes radio sont le moyen idéal pour communiquer dans l’univers. La raison en est que les ondes peuvent voyager sur de longues distances. De plus, elles ne sont généralement pas bloquées par le gaz et la poussière présents dans l’espace.

Le savais-tu? 

SETI – qui signifie Search for Extraterrestrial Intelligence — désigne la pratique scientifique qui consiste à chercher des signes d’intelligence extraterrestre. L’institut SETI est un organisme sans but lucratif qui se consacre à la recherche de vie extraterrestre ou SETI.

Comment les scientifiques font-ils pour écouter les extraterrestres?

Les astronomes utilisent souvent des antennes paraboliques de très grande dimension pour écouter les ondes radio entrantes.

Radiotélescopes près de Narrabi, en Australie
Radiotélescopes près de Narrabi, en Australie (Source : CSIRO [CC BY 3.0] via Wikimedia Commons).

Ces antennes sont très sensibles et peuvent capter un grand nombre de signaux différents. Plus récemment, les astronomes ont commencé à se servir d’un grand nombre de petites antennes. L’exploitation de ces petites antennes est moins coûteuse et plus facile que celles de grande taille. Les antennes individuelles ont à peu près la même taille que la soucoupe que tu as peut-être à la maison. Cette approche est appelée Large Number of Small Dishes (LNSD) ou grand nombre de petites antennes, en français.

Les astronomes utilisent ces antennes de deux façons :

Comment se fait la recherche de signaux dans l'espace
Comment se fait la recherche de signaux dans l'espace (© 2019 Parlons sciences).

 

Graphique - Version textuelle

Dans un relevé intégral du ciel, les astronomes observent de grandes sections du ciel. Ainsi, ils peuvent surveiller un nombre supérieur de planètes, d’étoiles et de galaxies. Mais cette technique présente un inconvénient. Comme les antennes ne peuvent pas se focaliser sur un point précis, elles captent seulement les signaux les plus puissants.

Dans une recherche ciblée, les astronomes pointent les antennes vers une zone précise. De cette façon, ils parviennent à examiner des objets en détail.

 

Beaucoup d’astronomes pensent qu’il est préférable d’utiliser une combinaison de ces deux méthodes.

Les astronomes croient que certaines planètes, comme les exoplanètes situées dans une « zone habitable », sont propices à accueillir une forme de vie extraterrestre. Dans de tels cas, il est logique de mener des recherches ciblées. Par contre, personne ne sait vraiment à quoi ressembleraient les extraterrestres ni à quel endroit ils pourraient se trouver. Les extraterrestres vivent peut-être sur des planètes qui sont totalement différentes de la nôtre. Avec un relevé intégral du ciel, les scientifiques évitent de passer à côté de ces planètes – ou des extraterrestres!

Le savais-tu?

L’Allen Telescope Array (ATA) est un exemple de l’approche « grand nombre de petites antennes » (LNSD) à la recherche de vie extraterrestre. À terme, l’ATA utilisera 350 antennes individuelles pour scruter le ciel et y détecter des signaux en provenance de l’espace lointain.

Qu’arrive-t-il si des astronomes détectent un signal?

En cas de détection d’un signal inhabituel, les astronomes surveillent généralement la région de près avec plus de télescopes. C’est une étape importante, parce que les signaux peuvent souvent venir d’une source non extraterrestre.

Par exemple, les télescopes de l’observatoire de Parkes en Australie ont déjà détecté des ondes radio. Ces ondes semblaient provenir de l’espace lointain. Cependant, les astronomes ont fini par en découvrir la source réelle : le four à micro-ondes de la salle à manger du personnel! Les employés qui réchauffaient leur café ouvraient le four à micro-ondes avant que le temps ne se soit entièrement écoulé. L’ouverture de la porte libérait un autre type de radiation électromagnétique appelée micro-ondes. Chaque émission d’ondes durait moins d’un quart de seconde. Mais c’était suffisant pour que le télescope le détecte!

Des satellites militaires ont aussi provoqué de fausses alarmes. Et le signal mystérieux dont il est question au début de cet article? En fait, les scientifiques ont établi qu’il venait de la Terre!

Le savais-tu? 

Le plus grand télescope au monde est le radiotélescope sphérique de cinq cents mètres d’ouverture (FAST ou Five-hundred-meter Aperture Spherical radio Telescope) en Chine. C’est l’équivalent de 30 terrains de football!

Comment peux-tu participer à la recherche de vie extraterrestre?

Les scientifiques ne sont pas encore parvenus à capter un message de la part des extraterrestres. Mais la recherche se poursuit et tu peux y contribuer!

Les télescopes à l’écoute de signaux provenant de l’espace génèrent une quantité massive de données. Grâce au programme [email protected], beaucoup de non-scientifiques aident à analyser ces données avec leur ordinateur maison. Ces données sont produites par le radiotélescope Arecibo à Porto Rico.

Le savais-tu? 

Le programme [email protected] a débuté en 1999. Depuis, plus de six millions de personnes ont participé à ce projet de sciences citoyennes. Ça fait beaucoup de chasseurs d’extraterrestres!

Tu peux y participer en installant gratuitement le programme [email protected]. Il télécharge automatiquement les données des chercheurs de l’Université de Berkeley en Californie et les traite lorsque ton ordinateur n’est pas en fonction. Au lieu d’afficher un ennuyant écran de veille, ton ordinateur participe à la recherche de signaux envoyés par des formes de vie extraterrestre intelligente. Bonne chasse!

Le savais-tu? 

C’est à des chercheurs canadiens que l’on doit un nouvel outil appelé NIROSETI. Cet appareil cherche à capter les signaux infrarouges des extraterrestres, plutôt que les ondes radio.

Points de départ

Connecter et Relier

  • Selon toi, pourquoi les gens trouvent-ils l’idée d’une vie extraterrestre si intéressante?
  • Aimerais-tu contribuer à un projet de recherche participative, comme [email protected], pour aider les scientifiques à détecter les signaux extraterrestres? Pourquoi, ou pourquoi pas?
  • Quel message enverrais-tu dans l’espace?
  • Quelle serait ta réaction si nous recevions des signaux radio d’une source extraterrestre?

Connecter et Relier

  • Selon toi, pourquoi les gens trouvent-ils l’idée d’une vie extraterrestre si intéressante?
  • Aimerais-tu contribuer à un projet de recherche participative, comme [email protected], pour aider les scientifiques à détecter les signaux extraterrestres? Pourquoi, ou pourquoi pas?
  • Quel message enverrais-tu dans l’espace?
  • Quelle serait ta réaction si nous recevions des signaux radio d’une source extraterrestre?

Relier la Science et la Technologie à la Société et à l'Environnement

  • Qui devrait financer la recherche de la vie extraterrestre? Pourquoi?
  • Quels sont les avantages directs ou indirects de la recherche d’une intelligence extraterrestre pour la société ou pour les sciences et la technologie? (Remarque : Cette question pourrait nécessiter un peu de recherche.)
  • Penses-tu que les millionnaires découvriront des signes de vie extraterrestre avant les astronomes du gouvernement ou les universitaires? Explique.

Relier la Science et la Technologie à la Société et à l'Environnement

  • Qui devrait financer la recherche de la vie extraterrestre? Pourquoi?
  • Quels sont les avantages directs ou indirects de la recherche d’une intelligence extraterrestre pour la société ou pour les sciences et la technologie? (Remarque : Cette question pourrait nécessiter un peu de recherche.)
  • Penses-tu que les millionnaires découvriront des signes de vie extraterrestre avant les astronomes du gouvernement ou les universitaires? Explique.

Explorer les Concepts

  • Quels sont les types de signaux extraterrestres recherchés par les astronomes, et pourquoi?
  • Quelles sont les approches retenues pour découvrir des signaux extraterrestres?
  • En quoi les ondes radio sont-elles une source potentielle intéressante de communication extraterrestre?
  • Compare et identifie les différences entre la recherche ciblée et un relevé intégral du ciel.

Explorer les Concepts

  • Quels sont les types de signaux extraterrestres recherchés par les astronomes, et pourquoi?
  • Quelles sont les approches retenues pour découvrir des signaux extraterrestres?
  • En quoi les ondes radio sont-elles une source potentielle intéressante de communication extraterrestre?
  • Compare et identifie les différences entre la recherche ciblée et un relevé intégral du ciel.

Nature de la Science / Nature de la Technologie

  • Compte tenu des différences entre ces formes de vie et la nôtre, quelles sont les probabilités que les scientifiques sachent à quoi ressemblent les signes d’intelligence extraterrestre?
  • Penses-tu que les astronomes possèdent toute la technologie nécessaire pour chercher des extraterrestres? Explique.

Nature de la Science / Nature de la Technologie

  • Compte tenu des différences entre ces formes de vie et la nôtre, quelles sont les probabilités que les scientifiques sachent à quoi ressemblent les signes d’intelligence extraterrestre?
  • Penses-tu que les astronomes possèdent toute la technologie nécessaire pour chercher des extraterrestres? Explique.

Littératie Médiatique

  • Quels films as-tu déjà vu qui parlaient de la recherche de formes de vie extraterrestre? Ces films étaient-ils réalistes? Quels aspects de l’histoire étaient basés sur la réalité? Ces histoires intégraient-elles de la « vraie science »? De quelle façon? (p. ex., Contact [1997], etc.)

Littératie Médiatique

  • Quels films as-tu déjà vu qui parlaient de la recherche de formes de vie extraterrestre? Ces films étaient-ils réalistes? Quels aspects de l’histoire étaient basés sur la réalité? Ces histoires intégraient-elles de la « vraie science »? De quelle façon? (p. ex., Contact [1997], etc.)

Suggestions d'enseignement

  • Cet article peut être utilisé pour l’enseignement de l’exploration spatiale, de l’ingénierie et de la technologie, ainsi que des mathématiques et de la physique, et pour les activités d’apprentissage sur les télescopes et les ondes radio. Les concepts abordés comprennent la vie extraterrestre, SETI, les radiotélescopes, les antennes paraboliques et les micro-ondes.
  • Après la lecture de cet article, les enseignants pourraient demander aux élèves de discuter des avantages et des inconvénients de la recherche SETI au moyen d’un Organisateur du pour et du contre. Une fiche reproductible prête à l’emploi de cette stratégie d’apprentissage est accessible en formats [Google doc] et [.pdf].

Suggestions d'enseignement

  • Cet article peut être utilisé pour l’enseignement de l’exploration spatiale, de l’ingénierie et de la technologie, ainsi que des mathématiques et de la physique, et pour les activités d’apprentissage sur les télescopes et les ondes radio. Les concepts abordés comprennent la vie extraterrestre, SETI, les radiotélescopes, les antennes paraboliques et les micro-ondes.
  • Après la lecture de cet article, les enseignants pourraient demander aux élèves de discuter des avantages et des inconvénients de la recherche SETI au moyen d’un Organisateur du pour et du contre. Une fiche reproductible prête à l’emploi de cette stratégie d’apprentissage est accessible en formats [Google doc] et [.pdf].

En savoir plus

La NASA pense découvrir des signes de vie extraterrestre d’ici 10 à 20 ans Gent Side (2015) -- Lors d’une table ronde organisée par la NASA, Ellen Stofan, directrice scientifique, a annoncé ses prévisions en terme de découvertes de potentielles formes de vie extraterrestre.

Les Scientifiques Ont Résolu le Mystère Des Signaux Spatiaux (9:30) SYMPA --Les premiers jours du mois de janvier 2019, un nouveau télescope révolutionnaire au Canada a détecté 13 nouveaux signaux provenant du fin fond de l’espace !

Références

Cohen, N., & Hohlfeld, R. (2006). Smarter SETI strategy. Sky & Telescope.

Drake, N. (2015, avril 10). Rogue microwave ovens are the culprits behind mysterious radio signals. National Geographic.

Garber, S. (1999). Searching for good science: The cancellation of NASA's SETI program. Journal Of The British Interplanetary Society, 52, 3-12.

The Planetary Society. (2019). [email protected].

Schulze-Makuch, D. (2015, aout 11). The most Earthlike planet yet makes a good target for SETI. Air & Space.

SETI Institute. (2018, avril 23). Protocols for an ETI signal detection.

SETI Institute. (2019). Allen telescope array overview.

SETI Institute. (2019). Broadcasting a message.

SETI Institute. (2019). History of the SETI institute.

SETI Institute. (2019). Project phoenix.